من المتوقع أن تكون أول مركبة فضائية أمريكية تهبط على سطح القمر منذ قرابة 50 عاماً مسباراً آلياً تصنعه شركة أستروبوتيك تكنولوجي وسيتم إطلاقها في غضون عامين عبر صاروخ فولكان الذي تنتجه شركة يونايتد لونش ألايانس.

كانت أستروبوتيك واحدة من بين تسع شركات اختيرت في نوفمبر للتنافس على عقد قيمته 2.6 مليار دولار لتطوير مركبات فضاء صغيرة وتكنولوجيا أخرى من أجل 20 مهمة لاستكشاف سطح القمر خلال السنوات العشر المقبلة.

واختارت الشركة، التي تتخذ من مدينة بيتسبرغ مقراً لها، الصاروخ فولكان الذي يعكف على تطويره مشروع مشترك لبوينج ولوكهيد مارتن لإطلاق المسبار بيرغرين من قاعدة كيب كنافيرال في فلوريدا في صيف عام 2021.

وقالت أستروبوتيك إن بيرغرين ستكون أول مركبة فضائية أمريكية تهبط على القمر منذ أن وطأت أقدام رواد فضاء أبولو أرض القمر عام 1972.

وستنقل المهمة تكنولوجيا وتجارب إلى القمر بموجب برنامج لإدارة الفضاء والطيران الأمريكية (ناسا) سيمهد الطريق أمام رحلات لرواد الفضاء بحلول عام 2024 في إطار جدول طموح وضعته إدارة الرئيس دونالد ترامب.